LEDs: la revolución de la iluminación

Leds: la Revolución de la iluminación

Aunque la palabra "revolución" esté desvalorizada por su sobreutilización, el LED está marcando la tercera revolución de la tecnología de la iluminación. Hasta ahora, ha habido sólo tres tecnologías de iluminación usadas masivamente:

  • El fuego, que primero se usó en antorchas, las velas de sebo y cera y, más tarde, en las lámparas de aceite de ballena, de querosén y de gas.
  • La incandescencia eléctrica, mejorada notablemente en 1879 y evolucionada mil veces más.
  • La fluorescencia eléctrica (aunque en realidad está basada en la fosforescencia) fue introducida comercialmente en 1938. También evolucionó muchísimo y sin dudas va a seguir en el mercado por un tiempo.

El ruso Oleg Vladimirovich Lósev reportó la creación del primer LED en 1927. En 1962, Nick Holonyak, un ingeniero de General Electric, desarrolló el primer LED prácticamente viable. Más tarde los LEDs fueron aumentando su emisión de luz hasta que, a fines de los años noventa, se hicieron los avances necesarios para crear el LED de luz blanca, que marcaría el comienzo del gran cambio en la milenaria marcha de la iluminación.

La diferencia de los LEDs

Las lámparas incandescentes (incluyendo las halógenas), como el fuego, usan fuerza bruta para calentar algo hasta que resplandece. En el caso de las lámparas fluorescentes, incluyendo las compactas o "bajo consumo", los gases en el interior de un tubo de vidrio son sometidos a una serie de procesos para emitir luz ultravioleta que, a su vez, es filtrada y convertida en luz visible por el revestimiento interior de la lámpara.

LED es un acrónimo en inglés, Light Emitting Diode, que significa diodo emisor de luz.

Los LEDs están fabricados de varias mezclas de semiconductores "compuestos", principalmente galio e indio. La diferencia central de los LEDs es que los diseños de junturas de estos semiconductores están afinados precisamente para liberar energía en forma de fotones por efecto de la electroluminiscencia. De esta manera se intenta aprovechar al máximo la energía consumida desperdiciando lo mínimo posible.

La revolución del LED

La revolución está en marcha, pero ¿que tienen los LEDs para ofrecer? Para responder esta pregunta, enumero las características que me parecen más importantes:

  • Larga vida útil: entre 20.000 y 50.000 horas. Al menos 20 veces lo que duran las lámparas incandescentes comunes y hasta 5 veces lo que las fluorescentes compactas (bajo consumo)
  • Bajo consumo eléctrico
  • Baja emisión de calor
  • Menor tamaño
  • Bajo costo total: si se consideran los costos de las lámparas y de sus consumos eléctricos, las LEDs están entre las que cuestan menos.
  • Dimerizables
  • Buena resistencia a vibraciones y golpes: siendo componentes de estado sólido, son difíciles de dañar con golpes externos, no como sucede con lámparas fluorescentes, halógenas, etc. que son frágiles.
  • No emiten rayos ultravioletas ni infrarrojos: esto es de suma importancia en, por ejemplo, la conservación de objetos de museo ya que una exposición prolongada a rayos ultravioletas podría dañarlos.
  • Alta eficiencia: los LEDs emiten más luz por watt que las lámparas incadescentes. La eficiencia de los LEDs no se ve afectada por el tamaño, al contrario de lo que ocurre con las fluorescentes.
  • Pueden apagarse y encenderse tantas veces como se quiera sin reducir su vida útil. Otros tipos de lámparas ven reducida su vida útil cuando se encienden y apagan con frecuencia.
  • Generalmente los LEDs no "se queman" de repente, a diferencia de otras fuentes de luz. En vez de eso, pierden gradualmente el brillo con el paso del tiempo.
  • No contienen mercurio (como en las fluorescentes compactas)
  • Luz dirigida: no requieren reflectores para orientar la luz.

La iluminación LED en el futuro

En los años por venir podemos esperar aún más y más eficiencia y menor costo de los LEDs. Probablemente las lámparas a filamento y fluorescentes pasarán a la historia y darán via libre a los LEDs para que dominen la escena de la iluminación.

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Publicado el 07-03-2013. Por Diego Fraga.

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